¿La artritis reumatoide puede afectar a los pulmones?

30 Abril, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por el médico Leonardo Biolatto
La artritis reumatoide puede afectar a los pulmones porque es una enfermedad sistémica, es decir, afecta a cualquier órgano. Sin embargo, su afectación predominante son las articulaciones.

La artritis reumatoide es una enfermedad inflamatoria que suele afectar a las articulaciones y es padecida por un 1 % de la población mundial. Sin embargo, la artritis reumatoide también puede afectar a los pulmones de manera directa e indirecta.

Hasta un 50 % de los pacientes con artritis reumatoide muestran alteraciones extraarticulares, como pueden ser alteraciones en el corazón, en los pulmones, en los riñones, en la sangre y hasta en el sistema nervioso.

En este artículo te explicaremos cómo es que la artritis reumatoide puede afectar a los pulmones, los síntomas que produce y su tratamiento.

¿Qué es la artritis reumatoide?

La artritis reumatoide es una enfermedad inflamatoria crónica autoinmune. Suele darse a cualquier edad, pero es más común en la mediana edad, entre los 40-50 años, y en mujeres.

Es una enfermedad autoinmune porque nuestro organismo pierde tolerancia hacia nuestros propios tejidos y los ataca como si fueran extraños, produciendo que se deterioren. Esto técnicamente se traduce a que aparecen unos autoantígenos -nuestros tejidos- que son atacados por autoanticuerpos -defensas que atacan a nuestras propias células-.

La artritis reumatoide es una enfermedad sistémica, capaz de afectar a todo órgano que exprese autoantígenos. 

A pesar de poder afectar a cualquier órgano, la afectación de la artritis reumatoide predomina en las articulaciones, concretamente en su membrana sinovial. Esta es una capa que envuelve la articulación y la nutre, ya que dentro de la articulación no hay vasos sanguíneos que le aporten nutrientes.

A causa del ataque de nuestro sistema inmune, la membrana sinovial se inflama de manera crónica y destruye el cartílago de la articulación. Si no se trata, puede llegar a la destrucción del hueso.

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¿La artritis reumatoide puede afectar a los pulmones?

pulmones

La artritis reumatoide puede afectar a cualquier estructura que conforma el pulmón: la pleura, las vías aéreas, los vasos sanguíneos, los músculos respiratorios y el pulmón propiamente dicho.

El proceso por el cual se da la afectación pulmonar es desconocido. Sin embargo, se ha observado que pueden intervenir diversos factores como:

  • La predisposición genética de la persona.
  • Las alteraciones inmunológicas que se producen en el cuerpo.
  • Factores ambientales, como el tabaco. Por ejemplo, hombres de entre 50-70 años con artritis reumatoide más activa y antecedentes de tabaquismo son más propensos a desarrollar problemas pulmonares.

La afectación pulmonar por artritis reumatoide se puede presentar de diversas maneras, como veremos a continuación.

Enfermedad pulmonar intersticial o EPI

La forma más frecuente de presentación de la artritis reumatoide (AR) en el pulmón es la enfermedad pulmonar intersticial (EPI). Se estima que en pacientes con AR, hasta un 58 % podrán tener EPI.

El pulmón en una persona sana es elástico para permitir su expansión cada vez que la persona inhala aire. Sin embargo, en la EPI, el pulmón se inflama y se fibrosa causando una pérdida de elasticidad. Esto provoca que no se pueda expandir adecuadamente y que el paciente no respire bien.

Además, la EPI puede dañar las estructuras cercanas, como pueden ser las vías aéreas y los vasos sanguíneos, empeorando aún más los síntomas de ahogo del paciente.

Hipertensión pulmonar

Esta entidad es más frecuente de lo que se esperaba y sucede en un 30 % de los pacientes con AR. Suele ser asintomática y es una consecuencia de la evolución de la EPI.

En condiciones normales, el lado derecho del corazón bombea sangre a través de los pulmones, donde recoge oxígeno. Luego, la sangre retorna al lado izquierdo del corazón, de donde es dirigida al resto del cuerpo.

A causa de la EPI, el pulmón se va haciendo cada vez más rígido, ocasionando que los vasos pulmonares se ocluyan y no puedan transportar mucha sangre. Cuando esto sucede, la presión se acumula causando hipertensión pulmonar.

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Enfermedad pulmonar inducida por el tratamiento de la AR

Muchos de los medicamentos utilizados en AR están asociados a lesión pulmonar como efecto adverso. Este efecto adverso se ve especialmente en la utilización del metotrexato, que es un inmunomodulador y antiinflamatorio. Estos medicamentos producen fibrosis de los pulmones.

metotrexato

Enfermedad pleural

La pleura son dos capas que envuelven al pulmón y lo separan del resto de tejidos. La afectación pleural es una manifestación frecuente de enfermedad pulmonar en AR. Según un estudio sobre AR y su relación con el pulmón realizado en 2008:

“La prevalencia de la afectación pleural se estima que es de 5 %, aunque solo el 20 % de los pacientes tienen síntomas relacionados con enfermedad pleural y se ha reportado del 40 al 75 % de afección pleural en series de autopsias”.

Esta afectación provoca que la pleura se llene de líquido continuamente y se tenga que drenar; esto es, poner un tubo que conecte el exterior con la pleura para retirar el líquido.

Nódulos reumatoides

Se pueden formar pequeños bultos en los pulmones que se conocen como nódulos reumatoides pulmonares. Los nódulos pulmonares, por lo general, no presentan signos ni síntomas y no representan un riesgo de cáncer de pulmón.

Sin embargo, en algunos casos, dentro de un nódulo se pueden producir cavidades, que se pueden sobreinfectar y crear comunicación con otros tejidos, extendiéndose la infección.

Vía aérea

Los conductos aéreos por donde entra y sale el aire, es decir, los bronquios, bronquiolos y sacos alveolares, pueden verse afectados. El sistema inmune los ataca continuamente, lo cual produce que se engruesen y se ocluyan, impidiendo el paso del aire.

Diagnóstico y tratamiento de enfermedad pulmonar por AR

Si tienes artritis reumatoide y presentas síntomas respiratorios es necesario que consultes al médico. Un ejemplo de estos síntomas puede ser la falta de aire que no se pueda explicar por otra causa.

El diagnóstico se basa principalmente en las pruebas de imagen, el cuadro clínico, las pruebas de la función respiratoria y la biopsia -se analiza un trocito del pulmón por el microscopio-.

El tratamiento de la afectación pulmonar implica la continuidad con la medicación para la artritis reumatoide. Sin embargo, si la afectación pulmonar es causada precisamente por esta medicación, habría que retirarla y cambiarla por una que no tenga toxicidad pulmonar.

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