Atelectasia: qué es y por qué ocurre

Alejandro Duarte 30 noviembre, 2017
Los colapsos pulmonares no son afecciones graves, sin embargo, pueden ser manifestaciones de problemas más serios, como un derrame pleural o un tumor.

La atelectasia consiste en un trastorno pulmonar en el que una parte de los pulmones se colapsa como consecuencia de la pérdida de volumen alveolar.

Generalmente es de causa idiopática; es decir, no se conoce o hay tantas que no se puede determinar cuál es. Los traumatismos torácicos, neumonía, problemas hormonales o insuficiencias respiratorias derivadas de otras patologías pueden provocar atelectasia.

Bases fisiológicas de la función respiratoria

Bases fisiológicas de la función respiratoria

En primer lugar, la principal función de los pulmones es proveer de oxígeno a la sangre y retirar el exceso de dióxido de carbono producido en la respiración celular. Esto se logra mediante la inhalación de aire rico en oxígeno y la exhalación de aire rico en dióxido de carbono. Este aire llega a los alveolos, diminutas estructuras en forma de uva cubiertas por una gran cantidad de pequeñísimos capilares sanguíneos.

En ellos tiene lugar el intercambio gaseoso. Para que los alveolos puedan realizar su función han de permanecer siempre abiertos y llenos de aire. Este proceso se complica durante la exhalación, donde los alveolos presentan una tendencia natural a cerrarse y colapsar.

Pero, ¿cómo evitan entonces el colapso? La clave está en la sustancia que los recubre, como el aceite que se utiliza para engrasar las bisagras de una puerta facilitando su función. Se conoce como surfactante pulmonar a la sustancia producida por neumocitos de tipo II que recubre la superficie de los alveolos pulmonares.

Los surfactantes, también conocidos como tensoactivos, son moléculas que disminuyen la tensión superficial. ¿Y qué es la tensión superficial? La cantidad de energía necesaria en un líquido para aumentar su superficie por unidad de área.

Al pensar en el típico juguete de los niños con el que crean pompas de jabón, en este caso, el jabón funcionaría como surfactante disminuyendo la tensión superficial de las pompas. Cuanto menor es la tensión superficial, mayor es el tamaño de las pompas

Si intentásemos crear pompas solo con agua seríamos incapaces debido a que su tensión superficial es muy elevada. De hecho, es tan grande que algunos insectos se aprovechan de ello para caminar sobre el agua, como el zapatero. De igual forma, si  los alveolos pulmonares no estuviesen recubiertos de surfactante pulmonar se cerrarían y no podrían realizar su función.

Cuando hay un déficit de surfactante, se produce algún traumatismo o la respiración se ve dificultada como consecuencia de un exceso de secreciones, existe el riesgo de que una parte de los pulmones colapse causando atelectasia.

Sin embargo, el propio cuerpo humano dispone de los mecanismos necesarios para disminuir la probabilidad de que esto ocurra. Las inspiraciones profundas periódicas realizadas de forma inconsciente o toser para eliminar de las vías respiratorias el exceso de secreciones son dos de estos mecanismos.

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Causas de la atelectasia

Causas de la atelectasia

El carácter de esta patología suele ser idiopático. Por ejemplo, un trastorno en el sistema endocrino mediante el cual los niveles de las hormonas estén alterados. Una disminución en los niveles de hormonas que propician la síntesis de surfactante por parte de los neumocitos como la prolactina o la tiroxina puede conducir al colapso alveolar.

Por otro lado, el colapso puede ser desencadenado por la obstrucción de una de las partes en las que se ramifican los pulmones: los bronquios. Esta obstrucción puede ser consecuencia de la inhalación de un cuerpo extraño, como un trozo de comida o un juguete; o por la presencia de un tapón mucoso o incluso un tumor.

De forma alternativa, la obstrucción puede ser causada por algo que comprime el bronquio desde fuera, como un traumatismo, la inflamación de un ganglio linfático cercano o, nuevamente, un tumor.

¿No lo sabías? Neumonía o pulmonía

Además, otras patologías asociadas a los pulmones como un aumento del líquido contenido en el espacio pleural, afección conocida como derrame pleural; o la entrada de aire en este mismo espacio, lo que se conoce como neumotórax, puede conducir nuevamente a taponamientos bronquiales.

El diagnóstico suele realizarse mediante una radiografía torácica la cual permite observar si algún bronquio se encuentra obstruido o si el volumen alveolar es inusual. Por otro lado, el tratamiento de esta patología consiste en resolver el taponamiento en caso de que éste sea la causa o asegurar una respiración profunda.

Alejandro Duarte

Biotecnólogo, divulgador y curioso por excelencia. Mi especialidad es la biomedicina molecular y dedico gran parte de mi tiempo a explicar a la gente lo que es, porque ¿por qué no?

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