Coma etílico: causas y consecuencias

El coma etílico es el grado más grave de intoxicación alcohólica aguda. Se trata de una urgencia vital, dado el riesgo de parada respiratoria.

Un coma etílico es un estado grave de pérdida de la consciencia como resultado de una intoxicación aguda por alcohol. El mayor peligro de este estado es el riesgo de depresión del los centros respiratorios con muerte por asfixia.

Los centros respiratorios son núcleos neuronales ubicados en el tronco del encéfalo. Por medio de un complejo sistema de circuitos mantienen y regulan la respiración. El alcohol a dosis muy elevadas, al igual que otras muchas drogas depresoras, hacen que estos centros dejen de funcionar. Existe riesgo de coma etílico cuando una persona sobrepasa los 3 gramos de alcohol por litro de sangre.

Efectos del alcohol en el cuerpo

Los efectos del alcohol en el cuerpo

Podría decirse que el alcohol tiene un efecto de “inhibición de las inhibiciones”, más que conocido a nivel popular. Suele provocar euforia e impulsividad, desinhibición a la hora de comportarse (el “perder la vergüenza”), sensación de relajación y bienestar.

También es frecuente la desinhibición sexual (si bien es una de las principales causas de disfunción). No son raros tampoco los comportamientos agresivos, la ira o el llanto desconsolado. Igualmente, provoca pérdida de reflejos y enlentecimiento motor. Estos efectos se potencian a medida que la ingesta de alcohol continúa, siendo directamente proporcionales a su concentración en sangre.

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¿Qué pasa en el cerebro para que todo esto se produzca?

En el cerebro, el alcohol tiene una triple acción que se explica por los sistemas de neurotransmisión afectados.

  • Actúa como agonista GABA. El sistema gabaérgico es el principal sistema inhibidor del cerebro (su activación provoca relajación, sedación, sueño …). El alcohol tiene un efecto agonista sobre este. Es decir, activa este sistema al igual que lo harían las moléculas que pertenece de manera natural a él.
  • Inhibe los receptores de glutamato. Si el GABA es el principal inhibidor del sistema nervioso central, el glutamato es el principal excitador o activador. Aquí el alcohol tiene el efecto contrario: actúa apagando estas vías activadoras. 
  • Actúa sobre el sistema opioide. El sistema opioide es el sistema que protege frente al dolor (físico y psicológico). Quizá las moléculas más conocidas que pertenecen a este son las endorfinas, las “moléculas de la felicidad”. El efecto sobre este sistema es el mismo que sobre el GABAérgico: potencia sus efectos. Las consecuencias son las sensaciones de euforia y placer, la “desaparición” de las preocupaciones y del dolor. La búsqueda de estas sensaciones es uno de los motivos que empujan al alcoholismo crónico.

No podemos olvidar el efecto que tiene el alcohol sobre el circuito de recompensa, la red neuronal implicada en la adicción.

Cómo actúar en caso de coma etílico

Cómo actúar en caso de coma etílico

  • Ante cualquier duda, avisar a los Servicios de Emergencias. Si no se sabe con exactitud si está inconsciente o no, pero ha ingerido grandes cantidades de alcohol, si empieza a “estar ausente” es aconsejable avisar.
  • Si la persona está inconsciente, en primer lugar, trasladarla a un lugar seguro.
  • Aunque parezca obvio, debemos asegurarnos de si se encuentra consciente o no. Para ello, puede llamar a la persona por su nombre, se puede zarandear con suavidad… De esta forma se comprueba si responde o no a los estímulos.
  • Igualmente, hay que asegurarse de si la persona continúa respirando o no, y evitar la hipotermia. 
  • Tumbar a la persona de lado, o, en otras palabras, colocarla en posición lateral de seguridad. De este modo, si la persona vomita, no existe riesgo de ahogamiento.

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Qué no hacer 

  • Aunque es una creencia muy extendida, nunca se debe provocar el vómito a una persona inconsciente. Tampoco se debe hacer en los casos en los que, sin estar inconsciente, la persona no está lúcida. Existe un alto riesgo de que, al vomitar, parte del contenido pase a las vías respiratorias, provocando asfixia o neumonía.
  • Tampoco se debe bañar a la persona en agua fría.
  • Nunca debe quemarse o “hacer daño” a la persona. Se puede comprobar si responde a los estímulos mediante técnicas como presionar las uñas o pellizcando el esternocleidomastoideo. Aun así, es importante recordar que antes se la debe intentar despertar llamándola por su nombre o zarandeándola suavemente.

Tratamiento del coma etílico

Tratamiento del coma etílico

Un coma etílico se considera una urgencia vital.

  • Lo más importante llegado este punto es revertir los efectos que está produciendo el alcohol en el cerebro. ¿Cómo? Empleando fármacos con efecto antagonista, como el flumazenilo.
  • Hidratación mediante suero.
  • Control de las constantes vitales.
  • En algunos casos muy graves puede ser necesario administrar oxígeno.

Bibliografía:

  1. Pérez Urdaniz A. Curso básico de Psiquiatría. 3a ed. Salamanca IBSAL: Ed Cervantes 2015
  1. Velasco Martín A. Farmacología y toxicología del alcohol etílico o etanol. An Real Acad Med Cir Vall 2014; 51:242-248
  1. Guerri C. Adicción al alcohol. Val 2012
María José

Estudiante de 5º de Medicina y Alumna Interna del Departamento de Psiquiatría de la Universidad de Salamanca. Con la nariz siempre metida en averiguar cómo y por qué ocurren las cosas.

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