El nervio vago

Las funciones del nervio vago son muy variadas, una de ellas es equilibrar el sistema nervioso.

El nervio vago es el más largo y complejo de los 12 pares de nervios craneales que emanan del cerebro. Transmite información desde la superficie del cerebro a tejidos y órganos en otras partes del cuerpo. El nombre “vago” proviene del término latino que significa “deambular”. También se conoce como el décimo nervio craneal o nervio craneal X.

Este nervio le permite al cerebro monitorear y recibir información sobre varias de las diferentes funciones del cuerpo. Así mismo, es responsable de ciertas actividades sensoriales e información motora para el movimiento dentro del cuerpo. Básicamente, es parte de un circuito que conecta el cuello, el corazón, los pulmones y el abdomen con el cerebro.

Funciones

El sistema nervioso se puede dividir en dos áreas: simpático y parasimpático. El lado simpático aumenta el estado de alerta, la energía, la presión arterial, la frecuencia cardíaca y la frecuencia respiratoria. El lado parasimpático, en el que está involucrado el nervio vago, disminuye el estado de alerta, la presión arterial y la frecuencia cardíaca. También ayuda con la calma, la relajación y la digestión.

El nervio vago también ayuda con la defecación, la micción y la excitación sexual

Otras funciones de este nervio incluyen:

  1. Sensorial. Transmite información hacia la garganta, corazón, pulmones y abdomen.
    • Sensorial especial. Proporciona sensación de sabor detrás de la lengua.
  2. Motor. Provee funciones de movimiento para los músculos del cuello responsable de la deglución y el habla.
  3. Parasimpático. Responsable del funcionamiento del sistema digestivo, la respiración y la frecuencia cardíaca.
  4. Comunicación entre el cerebro y el intestino. El nervio vago entrega información desde el intestino al cerebro.
  5. Disminución de la inflamación. El nervio vago envía una señal antiinflamatoria a otras partes del cuerpo.
  6. Relajación con respiración profunda. Se comunica con el diafragma. Con respiraciones profundas, una persona se siente más relajada.
  7. Disminuir el ritmo cardíaco y la presión arterial. Si el nervio vago está hiperactivo, puede provocar que el corazón no pueda bombear suficiente sangre alrededor del cuerpo. En algunos casos, la actividad excesiva del nervio vago puede causar pérdida de conciencia y daño a los órganos.
  8. Manejo del miedo. El nervio vago envía información desde el intestino al cerebro, lo que está relacionado con el estrés, la ansiedad y el miedo. Estas señales ayudan a una persona a recuperarse de situaciones estresantes y atemorizantes.

¿No lo sabías? Técnicas para relajar el sistema nervioso de manera natural

El nervio vago y su estimulación

El nervio vago y su estimulación

La estimulación del nervio vago es un procedimiento médico que se utiliza para tratar una variedad de afecciones. Se puede hacer manualmente o mediante impulsos eléctricos. La eficacia de la estimulación del nervio vago se ha probado a través de ensayos clínicos. En consecuencia, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) ha aprobado su uso para tratar dos condiciones diferentes.

Epilepsia

En 1997, la FDA permitió el uso de la estimulación del nervio vago para la epilepsia refractaria. Esto implica que un pequeño dispositivo eléctrico, similar a un marcapasos, se coloca en el pecho de una persona. Un cable delgado va desde el dispositivo al nervio vago.

El dispositivo se introduce bajo anestesia general. Este se encargará de enviar impulsos eléctricos a intervalos regulares, durante todo el día, al cerebro a través del nervio vago para reducir la gravedad, o incluso detener las convulsiones. La estimulación del nervio vago para la epilepsia puede tener algunos efectos secundarios tales como:

  • Tos recurrente.
  • Dolor de garganta.
  • Dificultad para tragar.
  • Dificultad para respirar.
  • Frecuencia cardíaca lenta.
  • Malestar estomacal o náuseas.
  • Ronquera o cambios en la voz.

Las personas que usan este tipo de tratamiento siempre deben informar a su médico si presentan algún otro síntoma, ya que puede haber formas de reducirlos o suspenderlos

Enfermedad mental

Mujer médico aplicando el tratamiento del Alzheimer a una paciente anciana

En 2005, la FDA aprobó el uso de la estimulación del nervio vago como tratamiento para la depresión. También se ha encontrado que ayuda con las condiciones de trastorno bipolar, desórdenes de ansiedad y el Alzheimer.

Ver también: Tipos de demencia que no son Alzheimer

Investigaciones y consideraciones adicionales

Investigaciones y consideraciones adicionales

Con el nervio vago, que tiene vías para casi todos los órganos del cuerpo, los investigadores continúan en la búsqueda de otras formas en las que la estimulación del nervio vago puede ayudar en otras condiciones.

En el caso de la artritis reumatoide, un estudio en 2016 auspiciado por la FDA, mostró que la estimulación del nervio vago podría ayudar a reducir los síntomas. Las personas que no respondieron a otro tratamiento informaron mejoras significativas, mientras que no se observaron efectos secundarios adversos graves. Esto se consideró un gran avance en la forma en que la estimulación del nervio vago podría no solo tratar la artritis reumatoide sino otras enfermedades inflamatorias, como la enfermedad de Crohn, el Parkinson y el Alzheimer.

Referencias

Anatomía del nervio vago, MedScape, https://emedicine.medscape.com/article/1875813-overview

THE VAGUS NERVE (CN X), TeachMeAnatomy, http://teachmeanatomy.info/head/cranial-nerves/vagus-nerve-cn-x/

Vagus nerve, HealthLine, https://www.healthline.com/human-body-maps/vagus-nerve

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