Encefalina: síntesis y funciones

Andrea Flores · 11 enero, 2018
La alteración en los niveles de encefalina es un indicador de problemas neurológicos. El ejemplo más claro es el alzheimer, enfermedad en la que se sobreexpresa esta sustancia.

La encefalina es una hormona peptídica formada por la unión de varios aminoácidos. Actúa como neurotransmisor, es decir, se trata de una sustancia que permite la comunicación entre las neuronas. Al participar en la transmisión del impulso nervioso, facilita el paso de información a lo largo del sistema nervioso.

Síntesis de la encefalina

Síntesis de la encefalina

La encefalina es una hormona producida en determinadas zonas del encéfalo y en la glándula pituitaria o hipófisis. A partir de estas regiones, se libera para distribuirse por otras zonas del cuerpo, como la médula suprarrenal y el tracto gastrointestinal.

Dentro del encéfalo, se sintetiza principalmente en el sistema límbico. Esta estructura está formada por el tálamo, el hipotálamo y la amígdala cerebral, entre otros, y juega un papel esencial en el desarrollo de las emociones y el control del estado de ánimo. El sistema límbico se relaciona con los sentimientos, pero también participa en otros procesos, como la regulación del sueño, la memoria y los instintos sexuales.

La glándula pituitaria o hipófisis se sitúa por debajo del hipotálamo. Sintetiza determinadas hormonas y controla la regulación de otras muchas. Esto se debe a que envía señales cuando es necesario a los órganos endocrinos para activar la producción hormonal. De esta manera controla funciones vitales muy diversas, como el crecimiento o la presión arterial.

La encefalina es una hormona producida de manera natural ante situaciones placenteras para nosotros. El ejercicio físico, la música y las manualidades aumentan la liberación de esta sustancia. Otras actividades que fomentan su liberación junto a las endorfinas es estar en contacto con los seres queridos y reírse.

Además, mediante el consumo de ciertos alimentos puede estimularse su producción de manera artificial. Una dieta variada rica en pescado, frutas y verduras proporciona estos resultados. El chocolate negro es el alimento que estimula la liberación de encefalina con mayor eficacia, por eso se le atribuye propiedades antidepresivas.

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Funciones de la encefalina

Funciones de la encefalina

Esta hormona forma parte de un subtipo de neurotransmisores conocidos como sustancias opiáceas. Otras sustancias relacionadas con los circuitos de recompensa (como las endorfinas) también se engloban en este grupo. Reciben esta denominación porque producen efectos muy similares a los del consumo del opio (o sus derivados, como la morfina y la heroína).

Las sustancias opiáceas están implicadas en muchos procesos neurológicos. Dentro de las funciones que llevan a cabo en nuestro organismo podemos citar las siguientes:

  • Regulación del dolor. Intervienen en la percepción del dolor actuando como moduladores. Alivian las molestias, desarrollando una sensación de calma y bienestar generalizada. Por tanto, ejercen un papel analgésico a la vez que producen un estado de euforia en el individuo. De este modo se reduce el nivel de estrés y el riesgo de padecer una depresión en los pacientes con dolor crónico.
  • Modulación del peristaltismo. Se relajan los movimientos gástricos e intestinales.
  • Sensación de hambre. Controlan esta sensación según la necesidad de nuestro cuerpo de consumir nuevos alimentos y aumentan el apetito. A través de esta tarea podemos conseguir los nutrientes necesarios para mantener las estructuras corporales.
  • Instintos sexuales. Aumentan el deseo sexual mediante la activación de otras glándulas que producen hormonas reguladoras de la libido.
  • Envejecimiento. Algunos estudios señalan que un nivel superior de sustancias opiáceas en comparación a la media puede reducir los efectos del envejecimiento. No obstante, tiene que tratarse de un aumento de concentración controlado y progresivo, por lo que no está aceptado del todo dentro de la comunidad científica.
  • Control de otras hormonas. La encefalina interviene junto a otros compuestos químicos en la liberación de ciertas hormonas, como las producidas en la hipófisis. Por este motivo se cree que actúa como un regulador neuroendocrino.

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Alteraciones de la encefalina

Mujer médico aplicando el tratamiento del Alzheimer a una paciente anciana

En general, siempre que haya patología de carácter neurológico se producen alteraciones en el funcionamiento de la encefalina. Lo más frecuente es que se modifique su secreción.

El ejemplo más característico es el alzheimer. En esta situación se libera una gran cantidad de encefalina por la puesta en marcha de los procesos compensadores. Estos mecanismos intentan paliar el defecto neurológico.

Se ha demostrado que el aumento de encefalina también contribuye a la pérdida cognitiva del individuo. Precisamente por eso, algunas líneas de investigación plantean la posibilidad de reducir estos valores a modo de terapia paliativa para esta enfermedad.