Intoxicación por monóxido de carbono: ¿qué hacer?

11 mayo, 2020
Este artículo fue redactado y avalado por el médico Leonardo Biolatto
El monóxido de carbono es un gas que no presenta olor, ni sabor, ni color. Por esto, puede pasar desapercibido y causar graves intoxicaciones. El tratamiento es fácil y eficaz si se detecta a tiempo.

El monóxido de carbono es un gas incoloro, inodoro, insípido y muy peligroso que se produce por la combustión de gasolina, madera y carbón, entre otros combustibles. Esta combustión da energía, por ejemplo, a automóviles, candelabros, fogones de gas y sistemas de calefacción como las estufas.

El monóxido de carbono es un asesino silencioso que intoxica cada año en torno a 1 500 personas; de ellas, hasta 200 mueren. Gran parte de los casos pueden ser evitables y se deben al mal uso de braseros o el deficiente funcionamiento de artefactos de gas que están en ambientes no adecuados o poco ventilados.

La intoxicación por monóxido de carbono es una urgencia médica que puede pasar inadvertida. Por ello, a continuación vamos a explicarte todo lo que debes saber sobre ella y qué hay que hacer si se produce.

¿Cómo me puedo intoxicar con monóxido de carbono?

El monóxido se puede inhalar accidentalmente en los hogares con actividades diarias, como son cocinar o utilizar la calefacción. Esto es debido a que las máquinas que se utilizan no funcionan bien o no han tenido el correcto mantenimiento. Por otro lado, también puede ser inhalado intencionalmente en caso de suicidios.

¿Qué produce el monóxido de carbono en el cuerpo?

En nuestra sangre circulan células llamadas eritrocitos o glóbulos rojos. En su interior, los eritrocitos contienen una proteína llamada hemoglobina que se encarga del transporte del oxígeno. Esta proteína es la encargada de recoger en los pulmones el oxígeno respirado y después dejar este oxígeno en los tejidos por donde circula la sangre.

La toxicidad del monóxido de carbono se debe a que tiene más afinidad por la hemoglobina que el oxígeno. Debido a esto, el monóxido de carbono se enlaza muy fuertemente a la hemoglobina y no deja que el oxígeno entre a la sangre. Por tanto, los tejidos se quedan sin oxígeno, provocando lo que técnicamente se llama ‘hipoxia tisular‘.

hipoxemia arterial

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¿Qué síntomas produce la intoxicación por monóxido de carbono?

La gravedad de los síntomas depende de la cantidad de monóxido de carbono inhalado y del tiempo de exposición. Existen dos tipos de intoxicaciones por monóxido de carbono:

  • Intoxicación aguda: cuando se inhala este gas en grandes cantidades.
  • Intoxicación crónica: cuando se inhalan concentraciones bajas de monóxido de carbono pero de manera continua.

Los síntomas son causados por la falta de oxígeno que hay en los tejidos. Entre otros, podemos encontrar los siguientes:

Si no se trata a tiempo, puede dar lugar al coma. Por eso, es muy peligroso en personas ebrias o que están durmiendo, ya que pueden sufrir un daño cerebral irreversible o, incluso, morir antes de que alguien note que hay un problema.

Por otro lado, en las intoxicaciones crónicas, los síntomas pueden no resultar tan obvios y se pueden producir afectaciones graves a largo plazo. Estas afectaciones, sobre todo, se dan a nivel del cerebro y son, entre otras:

  • Dificultad para aprender y retener datos en la memoria.
  • Alteraciones emocionales: puede producir depresión.
  • Trastornos sensoriales y motores: dificultad para moverse, pérdida de la sensibilidad, etc.

En la mayoría de los casos, todos estos síntomas se producen sin que te des cuenta de que la causa es este gas, ya que, como hemos dicho, no tiene olor, ni color, ni sabor.

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¿Qué debe hacer si sufre esta intoxicación?

Si cree que puede haberse intoxicado con monóxido de carbono, debe hacer lo siguiente:

  • Tiene que salir del establecimiento donde se haya producido la fuga del gas.
  • Abrir las puertas y ventanas para conseguir aire fresco y que el monóxido de carbono se disipe.
  • Es necesario apagar las estufas, hornos, calentadores y aparatos de este tipo

Una vez que se haya alejado de la fuente de intoxicación, debe llamar o acudir a urgencias. En el hospital, le harán las pruebas determinadas para comprobar que tiene monóxido en sangre e iniciarán el tratamiento de inmediato.

Tratamiento en el hospital

El tratamiento consistirá en administrar oxígeno puro para desalojar el monóxido de carbono de la hemoglobina y que esta se llene de oxígeno otra vez. Este oxígeno se administra a través de una mascarilla puesta sobre la nariz y boca; gracias a ello, el oxígeno puede llegar a los tejidos.

Cámara hiperbárica

En algunos casos, se puede poner a la persona afectada en una cámara hiperbárica. Este tratamiento consiste en respirar oxígeno en una cámara a una presión mucho más alta de lo normal. Esto consigue que el reemplazo de monóxido por oxígeno se acelere.

¿Cómo puedo prevenir esta intoxicación?

Según los CDC o Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, se pueden adoptar las siguientes precauciones:

  • Todos los artefactos domésticos que consumen combustible deben estar correctamente instalados y ser mantenidos y utilizados de forma adecuada.
  • Las chimeneas del hogar y sus tiros deben ser inspeccionados y limpiados todos los años.
  • Los hornos, calentadores de agua y secadores de gas deben ser inspeccionados anualmente por un técnico de servicio competente.
  • Los calentadores de ambiente que consumen combustible sin salida de ventilación solo deben usarse cuando haya una persona despierta para vigilarlos y las puertas o ventanas de la habitación estén abiertas para que entre aire fresco.
  • Los sistemas de escape de los automóviles deben ser inspeccionados regularmente para detectar defectos y bloqueos, sobre todo durante invierno.

Por último y más importante, es necesario la instalación en su hogar de un detector de monóxido de carbono que funcione con pilas. Estas pilas deben ser revisadas cada vez que cambie la hora en primavera y en otoño. Si suena la alarma del detector, tiene que salir de su casa y llamar al 911.

  • Guía de Prevención, Diagnóstico, Tratamiento y Vigilancia Epidemiológica de las Intoxicaciones por Monóxido de Carbono. (2014).
  • Retrieved April 23, 2020, from https://aetox.es/wp-content/uploads/2009/04/Monoxido-de-carbono.pdf
  • Intoxicación por Monóxido de Carbono: una patología poco valorada en Urgencias. (n.d.). Retrieved April 23, 2020, from http://scielo.isciii.es/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S1699-695X2010000300011
  • Monóxido de carbono | Calidad del aire interior | US EPA. (n.d.). Retrieved April 23, 2020, from https://espanol.epa.gov/cai/monoxido-de-carbono
  • CDC - Carbon Monoxide Poisoning - Guías de prevención. (n.d.). Retrieved April 23, 2020, from https://www.cdc.gov/co/es/guidelines.htm