¿Por qué estornudamos? ¿Se puede prevenir?

Una acción tan común como el estornudo continúa siendo un enigma para muchos, en torno al cual existen diversos mitos que es mejor desmentir

No existe persona en el mundo que no estornude. Algunos animales, como los mamíferos, también lo hacen. Pero, ¿por qué estornudamos? ¿Se puede prevenir? ¿Qué pasa en nuestro organismo al estornudar? Responde a estas preguntas y conoce datos curiosos de los estornudos en el siguiente artículo.

¿Qué es el estornudo? ¿Por qué estornudamos?

Un estornudo es un espasmo que se produce por diversas causas, desde la exposición al sol hasta oler algo muy fuerte, pasando por un resfriado o también por excitación sexual. Esa sensación de cosquilleo en la nariz que no se puede reprimir por nada del mundo siempre termina en estornudo.

A pesar de ser algo muy frecuente, la ciencia todavía no sabe por qué estornudamos. Aunque sí tienen algunas ideas al respecto. La primera hipótesis es que se trata de un acto reflejo pero, al mismo tiempo, puede tener control consciente y podríamos llegar a reprimirlo.

El reflejo al estornudar consta de dos fases:

  • La primera se llama inspiratoria espasmódica.
  • Y la segunda lleva el nombre de espiratoria, tanto nasal como oral.

La consecuencia de este mecanismo es la expulsión de aire y saliva (también virus, gérmenes y bacterias) a una velocidad que oscila entre los 70 y los 130 km/h. Las partículas pueden llegar hasta los 8 metros.

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El estornudo está inducido, generalmente, por un agente externo, como puede ser inhalar polvo o perfume. Aunque también existen otras causas un poco más curiosas. Se sabe que el 25% de la población estornuda cuando se expone al sol directamente.

¿Sabes cómo se le llama a esto? “El síndrome Achoo”. No te rías. Hay una explicación lógica a este nombre, en inglés: Se trata del “Autosomal Cholinergic Helio Ophtalmologic Outburst”. Un poco complicado de leer y escribir. Más o menos significa en español “Síndrome de estornudos heliooftálmicos compulsivos autosómicos dominantes” (en nuestro idioma tampoco se ha simplificado mucho, ¿verdad?).

Lo que tienes que saber de este síndrome Achoo es que es hereditario. Puede afectar a muchos miembros de la familia y se caracteriza por estornudar varias veces apenas se tiene contacto con la luz del sol o una luz muy brillante en cualquier superficie pero, sobre todo, en la nieve y en el mar.

¿Por qué estornudamos? Otras razones pueden ser: luego de comer (por tener el estómago lleno), antes de la relación sexual (relacionado a la excitación) y después del acto íntimo.

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Curiosidades sobre los estornudos

¿Por qué estornudamos?

Cuando alguien estornuda, quienes están a su alrededor le dicen “Jesús” o “Salud”, según el país y la tradición. Esto se debe a que en el siglo VI el Papa Gregorio ordenó decir “Que Dios te dé Salud” cada vez que alguien estornudaba. En esa época había una gran epidemia de peste. En España, tras una epidemia en 1881, se solía decir “Dios, Jesús, María y José te ayuden”. En la actualidad hemos abreviado a “Salud” y “Jesús”.

Los estornudos se originan cuando el epitelio respiratorio (la capa de células que recubre la nariz) se irrita, dando la orden al cerebro para iniciar su acto reflejo de expulsar esa sustancia que está ingresando en el organismo.

Podemos estornudar de dos a tres veces (o quizás más). Es común pensar que, al hacerlo tres veces seguidas, recibiremos un presente o una sorpresa; otra tradición más conveniente.

¿Por qué siempre cerramos los ojos al estornudar?

La explicación es simple. Como estornudar es un acto reflejo de protección, el organismo nos está resguardando de las infecciones o contagios que podríamos recibir si expulsamos el aire con los ojos abiertos. Además, si parte del aire que sale de nuestra nariz y boca se “escapa” hacia los glóbulos oculares, podrían causarse daños irreversibles. La naturaleza es más que sabia, ¿no lo crees?

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Algunos creen en un mito sobre los estornudos que vale la pena decir que es falso: el corazón no se detiene cuando estamos teniendo los espasmos nasales. Sí pueden producirse cambios en la presión de la sangre, pero no deja de bombearse hacia todo el cuerpo.

Pero la respuesta a por qué estornudamos no está dirigida, únicamente, a los humanos, sino que los animales también estornudan. ¿Sabes cuál es la especie que más lo hace? ¡Las iguanas! En segundo lugar, están los lagartos. Esto es así porque necesitan expulsar el exceso de sal que se acumula en sus glándulas nasales.

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¿Es posible evitar el estornudo?

La respuesta es sí. Pero, atención, impedir que salga un estornudo puede traer malas consecuencias. Hay una distinción: una cosa es reprimir el estornudo cuando aún es un deseo (cuando empieza el cosquilleo en la nariz) y otra muy diferente es impedirlo cuando ya es evidente. En este último caso, lo mejor es permitirlo.

Si no dejamos que el estornudo ya formado salga podríamos ocasionar: daños en las membranas nasales, rotura de vasos sanguíneos en los ojos, perforación de tímpanos, lesiones en la parte interna del oído, aumento de la presión arterial y debilitamiento en los vasos sanguíneos del cerebro.

Igualmente, existen algunas técnicas que no son malas para tu salud y que te ayudan a prevenir el estornudo antes de que sea inminente:

  • Pellizcar la nariz.
  • Soplar con la nariz.
  • Pellizcar el labio superior.
  • Presionar los dientes delanteros con la lengua.
  • Bajar la cabeza y sacar la lengua.
  • Hacer cosquillas con la lengua en el paladar.
  • Pellizcar las manos.
  • Presionar entre los dos ojos.
  • Presionar levemente las orejas.
  • Apretar y enseñar los dientes.
  • Healthline.com Why Do I Sneeze After Eating? [Online] Available at: www.healthline.com/health/sneezing-after-eating#gustatory-rhinitis
  • Healthline.com Is It Allergies or a Cold? [Online] Available at: www.healthline.com/health/allergies/allergies-or-cold#overview
  • Waizel-Bucay J, Waizel-Haiat S.El estornudo. Fisiología, mitos, tradiciones, etnomedicina y plantas con propiedades estornutatorias. An Orl Mex 2015;60:179-193