Primeros síntomas hormonales del cáncer de páncreas

25 noviembre, 2018
Este artículo fue redactado y avalado por el médico Nelton Abdon Ramos Rojas
Entre los principales síntomas de cáncer de páncreas es posible destacar: el cansancio y fatiga constantes, la pérdida de peso repentina e inexplicable, la ictericia, el dolor en la zona del páncreas, entre otras.

El cáncer de páncreas es una enfermedad que afecta tanto a pacientes del sexo masculino como pacientes del sexo femenino, a cualquier edad. No obstante, suele ser más común en hombres de edad avanzada.

No se ha determinado aún la causa, sin embargo, sí se han determinado varios factores de riesgo, dentro de los cuales se puede mencionar la edad, el tabaquismo, la obesidad, la diabetes, la pancreatitis, entre otros.

Breve repaso acerca del páncreas

El páncreas es un órgano de forma alargada que se sitúa detrás del estómago. Cumple importantes funciones dentro del mantenimiento de nuestro cuerpo.

De esta manera, podemos diferenciar dos tipos de células en el páncreas:

  • Endocrinas. Suelen agruparse en forma de islotes de Langerhans y producen hormonas que liberan directamente a la sangre. Normalmente producen insulina y glucagón, compuestos capaces de regular la cantidad de glucosa en el torrente sanguíneo.
  • Exocrinas. Las células sintetizan enzimas que viajan hasta el duodeno a través de diminutos conductos. Se unen formando el conducto pancreático, que se une con el conducto biliar (procedente del hígado) hacia el intestino delgado. Las enzimas producidas colaboran en la digestión de ciertos nutrientes como los lípidos o grasas.

Tipos de cáncer de páncreas

Se distinguen dos tipos de cáncer de páncreas según el tipo de células afectadas. De esta manera encontramos:

  • Cáncer de páncreas exocrino. Se trata del subtipo de cáncer de páncreas que aparece con más frecuencia. En la mayoría de los casos, se desarrolla a partir de las células que producen las enzimas digestivas.
  • Tumor endocrino pancreático o neuroendocrino (maligno o canceroso). Afecta a las células de los islotes de Langerhans que producen hormonas y las liberan directamente en la sangre. Podemos diferenciar entre distintos subtipos en función del tipo de célula que afecten (ver los síntomas más frecuentes).

Síntomas más frecuentes del cáncer de páncreas

Los expertos de la AECC explican que, en su fase inicial, las personas con cáncer de páncreas no suelen presentar síntomas.

Sin embargo, a medida que avanza la enfermedad pueden aparecer varios síntomas, como pérdida de peso de forma inexplicable, ictericia, diabetes, dolor en la zona del páncreas, cansancio y fatiga constante, náuseas y vómitos, entre otros.

Por otra parte, es necesario aclarar que los síntomas pueden variar en función del tipo de cáncer de páncreas que presente el paciente.

Cáncer de páncreas exocrino:

  • Náuseas y vómitos.
  • Cansancio y fatiga constante.
  • Inapetencia o pérdida de apetito. Esto suele provocar una disminución del peso del paciente sin proponérselo.
  • Aumento del tamaño de la vesícula biliar o del hígado.
  • Molestias abdominales que se pueden extender a zonas cercanas (como la espalda).
  • Ictericia o piel con tonalidad amarilla. Esto se debe a que el cáncer obstruye el conducto colédoco y la bilirrubina se acumula.
    • La bilirrubina es un pigmento producido por el hígado que normalmente alcanza el duodeno a través de este tubo.
  • Otros síntomas relacionados son la orina más oscura y alteraciones en las heces.

Descubre: Bilirrubina alta en sangre: causas, síntomas y tratamiento

Dentro de los síntomas hormonales podemos destacar:

  • Cambios en la textura del tejido graso del paciente. Este trastorno se debe a la liberación de enzimas pancreáticas de forma errónea.
  • Diabetes. En este caso, las células exocrinas destruyen a las células que sintetizan la insulina. Por tanto, los niveles de glucosa en el torrente sanguíneo aumentan y se producen también los síntomas característicos de esta enfermedad.
  • Alteraciones leves de los niveles de glucosa en sangre.

Tumor endocrino pancreático o neuroendocrino (maligno o canceroso): en función del tipo de célula que ha desarrollado el cáncer. De esta manera, podemos encontrar:

  • Gastrinoma. La enfermedad se produce en las células que producen gastrina y aumenta su producción. Por norma general, esta sustancia hace que se sintetice más ácido dentro del estómago. Este trastorno se conoce con el nombre de síndrome de Zollinger-Ellison.
  • Insulinomas. Afecta a las células que forman insulina, que aumentan sin control. Los síntomas producidos se encuentran asociados a la hipoglucemia o niveles de glucosa bajos en sangre.
  • Glucagonomas. En este caso, el cáncer se encuentra en las células que producen glucagón. De esta manera, las señales se encuentran asociadas a la hiperglucemia o niveles elevados de glucosa en sangre.
  • Somatostatinomas. Normalmente la somatostatina ayuda a regular otras hormonas. Cuando se produce la patología, es posible que se alteren los niveles de estas sustancias a nivel general.
  • PPomas. Se asocian a una sobreproducción de polipéptido pancreático (PP) que regula las funciones del páncreas en condiciones normales.
  • VIPomas. Altera las células que sintetizan péptido intestinal vasoactivo (VIP). El síntoma más destacable es la diarrea que se mantiene en el tiempo.

La labor del médico

Una vez que una persona es diagnosticada con cáncer de páncreas, el médico indicará cuáles son las opciones de tratamiento más adecuadas. Según sea el caso, se presentarán al paciente unas alternativas en concreto u otras. Cabe destacar que en algunos casos, se puede recurrir a más de un tipo de tratamiento para atender al paciente.