¿Cuál es el riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia?

Este artículo ha sido verificado y aprobado por el biotecnólogo Alejandro Duarte el 3 diciembre, 2018
Julia Sedano · 28 enero, 2019
Las personas con epilepsia tienden más a llevar a cabo el suicidio que la población general. Analizaremos la enfermedad en sí, además de los factores que pueden contribuir a este hecho.

La epilepsia puede suponer una gran traba en la vida de la persona que la padece por multitud de razones. Existe un gran abanico de posibilidades a la hora de sobrellevar esta enfermedad. A continuación analizaremos la peor de las situaciones: el suicidio en pacientes con epilepsia. Pero primero, aclaremos de qué se trata exactamente esta enfermedad. Te invitamos a seguir leyendo este artículo. 

La epilepsia

Niña tumbada e inconsciente y madre sujetándola.
En la epilepsia se produce una estimulación eléctrica excesiva que produce las crisis epilépticas.

La epilepsia consiste en un desequilibrio eléctrico en una zona del cerebro que la predispone a generar descargas incontroladas. Los síntomas que se experimentan dependen de la zona afectada.

Como consecuencia de estas descargas incontroladas aparecen las denominadas crisis epilépticas. Son de carácter transitorio pero recurrente, y pueden tener una duración variable. Las crisis epilépticas comprenden un amplio espectro de variantes.

Se dice que la crisis es focal cuando afecta a un lugar concreto del cuerpo. Las crisis focales pueden ser:

  • Simples: presentan síntomas motores, sensoriales, vegetativos o psíquicos.
  • Complejas: asocian, además, pérdida de consciencia.

La crisis también puede ser generalizada:

  • Grand mal: tónicas, clónicas o tónico-clónicas (pierde el sentido y se desploma, se pone rígido y tiene espasmos musculares).
  • Petit mal: ausencias (sin síntomas de ningún tipo aparte de pérdida de conocimiento breve, apenas perceptible).

Además, puede haber crisis que solo presenten otros síntomas más específicos. La causa de la epilepsia en muchas ocasiones no llega a esclarecerse. Puede estar originada por lesiones cerebrales de diversa índole, pero también pueden obedecer a una predisposición genética. Así, algunos tipos pueden afectar a varios miembros de una misma familia.

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Tratamiento de la epilepsia

El tratamiento de la epilepsia está encaminado, en primera instancia, a eliminar la causa de la misma. Pero, en muchas ocasiones, el objetivo es la eliminación de los ataques, porque no se ha encontrado la causa o porque ésta no puede ser eliminada. Es el caso de cicatrices, malformaciones o predisposición.

Los fármacos más utilizados son los anticonvulsivos, que controlan entre el 50 y el 80 % de los casos. Se trata de fármacos psicotrópicos; así, tienen multitud de efectos secundarios. Algunos de ellos son somnolencia, fatiga, mareos, cefalea, lentitud de pensamiento y reacción, alteración del estado de ánimo y de la conducta, etc.

El tratamiento más extremo es la cirugía. La más complicada implica que los hemisferios cerebrales dejen de comunicarse. Suele controlar las crisis pero acarrea graves consecuencias a nivel de pensamiento y comportamiento.

La epilepsia, por desgracia, se convierte en un estigma para la persona que la padece a los ojos de la sociedad que lo rodea. Por este motivo y por tantos otros suelen llevarse a cabo también medidas psicológicas. Ésta es una vía de intervención importante dado el desgaste psíquico que produce la patología.

Riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia

Aunque las cifras varían en función del estudio, se calcula que el riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia es más o menos un 22 % mayor que entre la población general. Un estudio estadounidense analizó las cifras de suicidio en función de la edad en pacientes con epilepsia y sin epilepsia. Determinó que, entre 2003 y 2011, entre las personas de 10 años o más:

  • 17 de cada 100.000 personas con epilepsia murieron por suicidio.
  • 14 de cada 100.000 personas sin epilepsia murieron por suicidio.

Por otra parte, según este mismo estudio, entre los adultos de 40 a 49 años:

  • 29% de personas con epilepsia murieron por suicidio.
  • 22% de personas sin epilepsia murieron por suicidio.

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Factores de riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia

Mujer triste tumbada. Mayor riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia.
Algunos estudios han asociado una mayor tasa de suicidios en este tipo de pacientes.

Es reseñable que los intentos de suicidio se asocian con la epilepsia incluso antes de manifestarse esta enfermedad. Según los expertos, este dato sugiere una biología subyacente común al suicidio y la epilepsia. Aun así, existen algunos factores que aumentan las probabilidades de suicidio en pacientes con epilepsia.

Por una parte, la raza, la etnia, la educación o el estado civil no destacan como factores determinantes en la tasa de suicidios. Sin embargo, las mujeres con epilepsia son más propensas a llevar a cabo el suicidio que los hombres epilépticos.

Por otra parte, un historial de enfermedad psiquiátrica aumenta el riesgo de suicidio en pacientes con epilepsia. Influyen de manera particular los desórdenes afectivos (como los trastornos de depresión y ansiedad). Se cree, además, que la depresión aumenta el riesgo de desarrollar epilepsia.

Se sabe, asimismo, que el riesgo de suicidio es mayor dentro de los seis primeros meses que siguen al diagnóstico de epilepsia. Es necesario, además, tener en cuenta las dificultades asociadas a cada caso, que pueden tener que ver con la particularidad de la enfermedad del paciente o con su entorno.

Prevención del suicidio en pacientes con epilepsia

Los cuidadores de personas con epilepsia y otros miembros de la población general pueden participar en programas de concienciación o de primeros auxilios, siempre que existan. A modo de ejemplo, en muchas comunidades de Estados Unidos está disponible un programa que enseña:

  • Acerca de los síntomas de la patología.
  • Cómo reconocer e intervenir durante una crisis.
  • Hesdorffer, D. C., Ishihara, L., Mynepalli, L., Webb, D. J., Weil, J., & Hauser, W. A. (2012). Epilepsy, suicidality, and psychiatric disorders: A bidirectional association. Annals of Neurology. https://doi.org/10.1002/ana.23601
  • Christensen, J., Vestergaard, M., Mortensen, P. B., Sidenius, P., & Agerbo, E. (2007). Epilepsy and risk of suicide: a population-based case-control study. Lancet Neurology. https://doi.org/10.1016/S1474-4422(07)70175-8
  • Hesdorffer, D. C., Ishihara, L., Webb, D. J., Mynepalli, L., Galwey, N. W., & Allen Hauser, W. (2016). Occurrence and recurrence of attempted suicide among people with epilepsy. JAMA Psychiatry. https://doi.org/10.1001/jamapsychiatry.2015.2516