¿Qué tan importante es la fecha de caducidad en los alimentos?

Lorena González·
24 Julio, 2020
Este artículo ha sido verificado y aprobado por el médico Carlos Fabián Avila al
27 Noviembre, 2018
La fecha de caducidad indica hasta cuando un alimento es apto para su consumos. Ingerir un producto fuera de este plazo aumenta el riesgo de intoxicación alimentaria.

A veces no prestamos la importancia que merece a la fecha de caducidad de los alimentos, pero lo cierto es que es algo bastante importante. Te contamos todo lo que debes saber sobre ella, si es seguro o no, y en qué casos tomar alimentos que puedan haber excedido esta fecha.

¿Para qué sirve la fecha de caducidad?

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La fecha de caducidad se encarga de medir la vida útil de un alimento. Es decir, es una cifra que indica el tiempo que transcurre desde su elaboración hasta su deterioro. También hace referencia a una serie de factores relacionados con el proceso de conservación, como la temperatura, la luz o el oxígeno, ya que estos pueden hacer que la fecha en sí cambie.

Un alimento puede sufrir varios tipos de agresiones y todas ellas deben ser controladas mediante técnicas de conservación, como puede ser la refrigeración o la congelación. De esta forma conseguiremos que el alimento pueda mantenerse en buen estado durante un período mayor.

La fecha de consumo preferente es importante, sobre todo en los alimentos más perecederos. Estos tienen un mayor riesgo de contaminación para la salud humana. Es el caso de los lácteos o de la carne, susceptibles a contaminaciones bacterianas, tal y como afirma un artículo publicado en la revista “Poultry Science”.

Aunque mucha gente lo desconozca, lo cierto es que por ley hay alimentos en los que se está exento de indicar la fecha de caducidad o de consumo preferente.

Entre ellos están el vino y las bebidas alcohólicas de más de 10 % vol. Y es que, aunque sí es cierto que el paso del tiempo puede deteriorar el producto, esto no supone un riesgo para la salud.

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Modos de indicar la fecha de caducidad en los alimentos

mujer comprando en el supermercado

La fecha de caducidad no se indica del mismo modo en todos los productos. Y es que según la propia vida útil del producto, se observan distintas maneras.

  • Aquellos alimentos que no pueden conservarse más de tres meses deben indicar en su envase ‘consúmase preferentemente antes de’. También puede aparecer ‘fecha de caducidad’. A ello debe seguir el día y el mes.
  • En el caso de los alimentos que sí pueden conservarse más de tres meses se debe indicar el mes y el año bajo la fórmula mencionada anteriormente.
  • En el caso de aquellos productos que pueden ser conservados durante más de 18 meses habrá que indicar el año correspondiente.

Qué les ocurre a los alimentos con el paso del tiempo

Si te estás preguntando por qué puede ser tan importante hacer caso a esta fecha que sirve de referencia, tienes que tener claros una serie de puntos.

Lo primero que debes recordar es que la calidad del producto disminuye a medida que se va agotando su vida útil.

Esto se traduce en una serie de signos visibles en los alimentos como:

  • Variación de la temperatura.
  • Transferencia física de sustancias al alimento como oxígeno, aromas u olores.
  • Determinados cambios químicos o bioquímicos.
  • Cambios producidos si se exponen al sol.

Si quieres conocer mejor el tiempo de vida útil de un alimento tendrás que ver si han empezado a aparecer estos factores en los productos. En definitiva, observa si su estado de conservación se está viendo deteriorado.

Cuida la temperatura de los productos

mujer guardando alimentos en la nevera

Si hay algo que debamos tener en cuenta con respecto a la conservación es la temperatura de los productos, según un artículo publicado en la revista “Journal of Thermal Biology”.

Y es que, si estos se ven sometidos a un aumento o a oscilaciones de temperatura bruscas, podrías tener problemas con la seguridad alimentaria.

Cuanto más tiempo de conservación y mayor temperatura, más riesgo de contaminación.

  • Entre 5 ºC y 60 ºC los microorganismos pueden crecer rápidamente sin demasiados problemas. Si esto sucede, en cuestión de horas un alimento puede quedar contaminado.

Otro de los asuntos que hay que cuidar especialmente es el proceso de descongelación de los alimentos. De lo contrario podemos acabar sometiendo a contaminación bacteriana a los productos que consumimos.

Para evitarlo bastará con tener una correcta conservación de los alimentos:

  • Preservar la temperatura a la que se encuentran los mismos, que asegure la no proliferación de microorganismos patógenos.
  • El límite máximo seguro para los alimentos oscila entre los 2 ºC y los 6 ºC.

Presta atención a la fecha de caducidad

Observar la fecha de caducidad de los alimentos, y mantener buenas prácticas de higiene reduce el riesgo de contaminación. Errores en la manipulación de los productos y en los procesos asociados al congelado y descongelado suelen ocasionar intoxicaciones en todos los países del mundo de forma anual.

Para evitar esta serie de situaciones es fundamental respetar las fechas de consumo preferente y adoptar buenas prácticas higiénicas. Ten en cuenta que cuanto mayor sea el tiempo de conservación de un alimento más se verán alteradas sus características organolépticas.

  • Gast RK., Regmi P., Guraya R., Jones DR., Anderson KE., Karcher DM., Contamination of eggs by salmonella enteriditis in experimientally infected laying hens of four commercial genetic lines in conventional cages and enriched colony housing. Poult Sci, 2019. 98 (10): 5023-5027.
  • Camp MJ., Shipley LA., Milling CR., Rachlow JL., et al., Interacting effects of ambient temperature and food quality on the foraging ecology of small mammalian herbivores. J Therm Biol, 2018. 71: 83-90.